Angel "Java" Lopez en Blog

Publicado el 11 de Mayo, 2010, 12:27

En el siglo pasado, hemos avanzado muchísimo en física, química, biología, astronomía. Hoy, en física de altas energías, manejamos el modelo estándar, como base de lo que hemos descubierto hasta ahora. La cantidad de partículas elementales es notable, y se ha hecho mucho esfuerzo en dotar a todas de una estructura. Divididas en leptones y bariones, estos últimos se explican hoy como combinaciones de quarks, sin poder dar cuenta todavía de los valores de sus masas.

Pero apenas un poco más de medio siglo, la situación era otra. Leo hoy, rescatado de uno de mis libros consolidados en un nuevo cubil, a George Gamow, que escribía en 1947:

"¿Aquí acaba todo?" podría preguntarse, "¿Qué derecho tenemos a suponer que los nucleones, los electrones y los neutrinos son realmente elementales y que no pueden dividirse en partes constituyentes más pequeñas aún? ¿No se creía hace sólo medio siglo que los átomos eran indivisibles? ¡Y qué complicados parecen hoy!" La respuesta es que, aunque en realidad no hay forma de predecir el futuro desarrollo de la ciencia de la materia, tenemos hoy motivos mucho más fundados para creer que nuestras partículas elementales, son realmente las unidades básicas y que no pueden seguir dividiéndose. Mientras que de los átomos presuntamente indivisibles se sabía que presentaban una gran variedad de complejas propiedades químicas, ópticas, etc., las propiedades de las partículas elementales de la física moderna son muy sencillas; a decir verdad, pueden compararse por su sencillez con las de los puntos geométricos. Además, lejos de la elevada cantidad de "átomos indivisibles" que ostentaba la física clásica, nos hemos quedado sólo con tres entidades esencialmente distintas: los nucleones, los electrones y los neutrinos. Y a pesar del deseo y el esfuerzo tremendos por reducirlo todo a su forma más simple, es prácticamente imposible reducir algo a nada. Así pues, se diría que por fin hemos tocado el fondo en nuestra búsqueda de los elementos básicos que forman la materia.

Interesante el razonamiento (y esperanza) de Gamow. Llegó a vivir dos décadas más, lo suficiente para darse cuenta de lo equivocada que había estado su predicción. Interesante punto para la historia de las ciencias. Al siguiente año, 1948, todo comenzó a cambiar. Yukawa predice partículas de intercambio, y buscándolas, se descubren los piones. Y se abrió la caja de Pandora de las partículas "elementales".

A los pocos años, Enrico Fermi, ante la situación, diría: "Si pudiera recordar los nombres de todas estas partículas, me hubiera dedicado a la botánica". Algunas citas de Fermi en:

http://www.brainyquote.com/quotes/authors/e/enrico_fermi.html

Ya había mencionado a Gamow en:

Anécdotas de Niels Bohr

Encuentro el texto citado en el excelente "Encantos de la física", de Sheldon L. Glashow, editorial Tusquets. Post relacionados con este tema:

Demasiadas partículas elementales
Fundamentos de la materia

Nos leemos!

Angel "Java" Lopez
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Por ajlopez, en: Ciencia