Angel "Java" Lopez en Blog

Publicado el 22 de Julio, 2012, 19:01

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Comienzo hoy a traducir la conferencia de Abraham Pais (físico e historiador de la ciencia) sobre P.A.M.Dirac, que mencioné en Paul Adrien Maurice Dirac por Stephen Hawking

En el año de 1902, el mundo literario fue testigo de la muerte de Emilio Zola, del nacimiento de John Steinbeck, y la primera publicación de "El mastín de los Baskerville", "The Inmoralist", "Tres Hermanas", y "Las variedades de la experiencia religiosa". Monet pintaba "El puente de Waterloo", y Elgar componía "Pompa y circunstancia", Caruso hacía su primera grabación fonográfica, y el canal irlandés fue cruzado por primera vez en globo. En el mundo de la ciencia, Heaviside postulaba la capa de Heaviside, Rutherford y Soddy publicaban su teoría de la transformación de los elementos, Einstein empezaba a trabajar como empleado de la oficina de patentes en Berna, y el 8 de Agosto, Paul Adrien Maurice Dirac nacía en Bristol, uno de los hijos de Charles Dirac (1866-1936), nacido en Monthey, en el cantón suizo de Valais, y de Florence Holten (1878-1941), hija de un capitán británico de marina. Tenía un hermano dos años mayor, Reginald, cuya vida terminaría en suicidio en 1924, y una hermana Beatrice, cuatro años menor. Acerca de su padre Dirac recordaría:

Mi padre tenía la regla de permitirme hablarle sólo en francés. El pensaba que sería bueno para mí aprender francés de esa manera. Como encontré difícil expresarme en francés, fue mejor para mí quedarme en silencio, antes que hablar en inglés. Así que me convertí en una persona silenciosa, empezó desde temprana edad.

La primera edición del libro de Dirac, "The Principles of Quantum Mechanics", estuvo en mi biblioteca desde mis días de graduado en Holanda. Estudiar en él la belleza y el poder de esa compacta ecuación de Dirac fue una emoción que nunca olvidé. Años despues, en Enero de 1946, me encontré por primera vez con Dirac y su esposa, en una breve visita a su hogar en el número 7 de la avenida Cavendish, en Cmabridge. Ví mucho más de él en el otoño de aquel año cuando nos encontramos en el Instituto para Estudios Avanzados de Princeton. Le había pasado ahí el año académico 1934-5, y también estuvo durante mis propio tiempo en el Instituto, en el otoño de 1946, y en los años académicos 1947-8, 1958-9 y 1962-3. En el curso de todas estas visitas a Princeton terminé conociendo a Dirac bastante bien. Desarrollamos una amistad. En el curso de charlas y caminadas y expediciones para cortar madera, desarrollé una buena idea de su visión de la física. También me encontré con él en otros lugars, especialmente en Tallahasse cuando, en 1972, a la edad de 70 años, había comenzado una nueva carrera: profesor de física en la Universidad del Estado de Florida.

Les contaré de esos encuentros con Dirac, y de mis impresiones sobre su personalidad. Pero primero, me gustaría hablar de su carrera anterior al tiempo de mis contactos personales.

El joven Paul primero asistió a la escuela primaria Bishop Road, luego, a la edad de 12 años, a la escuela secundaria en el Mechant Venturer's Techincal College, ambas en Bristol, donde su padre hablaba francés. Mucho más tarde, él recordaba que:

fue una excelente escuela para las ciencias y los lenguajes modernos. No había ni latín ni griego, algo que me agradó, porque yo no apreciaba los valores de las viejas culturas... Jugaba fútbol (soccer) y cricket... y nunca con mucho éxito. Pero en mi paso por la escuela, mi interés en ciencia fue fomentado y estimulado.

Por recomendación de su padre, Dirac comenzó en 1918 a estudiar en el departamento de ingeniería eléctrica de la Universidad de Bristol, donde se graduó con honores de primera clase en 1921. Cuarenta años después escribió:

Me gustaría tratar de explicar el efecto que tuvo en mí este entrenamiento en ingeniería. No hice uso de las detalladas aplicaciones de este trabajo, pero cambió mi perspectiva en gran medida. Antes de este estudio, yo estaba interesado solamente en ecuaciones exactas. Bien, el entrenamiento en ingeniería que recibí me enseñó a tolerar las aproximaciones, y fui encontes capaz de ver que aún las teorías basadas en aproximaciones podrían algunas veces tener una considerable belleza en ellas... Pienso qe si no hubiera tenido este entrenamiento en ingeniería, no hubiera tenido ningún éxito en la clase de trabajo que luego encaré.... Continué mi trabajo usando mayormente las matemáticas no rigurosas de los ingenieros, y pienso que encontrarán que en muchos de mis últimos escritos intervienen matemáticas no rigurosas... El matemático puro que quiere armar todo su trabajo con precisión absoluta probablemente no llegará demasiado lejos en física.

Durante esos años como estudiante de ingeniería:

algo maravillos sucedió. La relatividad irrumpió en el mundo... Es fácil ver la razón para este tremendo impacto. Habíamos pasado por una terrible guerra... Todos queríamos olvidarla. Y la relatividad llegó... Era un escape de la guerra.

Antes, como estudiante en la escuela, había mostrado mucho interés en las relaciones entre el espacio y el tiempo. Había pensado mucho en ellos, y me había parecido que el tiempo era como otra dimensión. Se me había ocurrido que quizás hubiera alguna conección entre espacio y tiempo, y que debíamos considerarlas desde un punto de vista de cuatro dimensiones. Sin embargo, en ese entonces la única geometría que conocía era la euclideana.

En 1921, Dirac buscó sin éxito un trabajo en ingeniería. Entonces, por suerte para él, se le ofreció una matrícula (tuition) por dos años para estudiar matemáticas en la Universidad de Bristol.

Así concluyen esos años que uno puede llamar el preludio a la carrera científica de Dirac.

¿Qué hubiera pasado si Dirac hubiera conseguido trabajo? ¿Habrán visto los responsables de darle esa beca los resultados extraordinarios de esa ayuda?

Por hoy suficiente, en el próximo post seguiré presentando la conferencia de Pais.

Nos leemos!

Angel "Java" Lopez
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Por ajlopez, en: Ciencia